• Tuesday June 18,2019

Le secret du succès réside dans les bébés serpents à la mâchoire géante

Anonim

Quand nous nous retrouvons face à un tas de serpents venimeux frétillant et fraîchement né, la plupart d’entre nous ne voudrions pas nous attarder à regarder de près. Mais c’est en examinant ces plateaux de linguini vivants qu’un biologiste a trouvé une nouvelle réponse à une vieille question: pourquoi la vie sur l’île fait-elle pour les animaux des spectacles aussi bizarres?

Certaines espèces de grande taille rétrécissent lorsqu'elles se déplacent du continent vers un habitat insulaire, un phénomène qui a créé des paresseux pygmées, des mammouths miniatures et peut-être même un hominidé nain maintenant éteint. Pendant ce temps, certaines espèces de petite taille grandissent énormément sur les îles. Cette catégorie comprend un perce-oreille de 3 pouces de long, divers oiseaux gênants et incapables de voler, et un rat géant (vivant sur Flores, la même île où se trouvaient malheureusement des personnages miniatures).

Les scientifiques ont expliqué ces transformations amusantes avec un manque de ressources sur une île (réduire la taille des animaux) ou un manque de prédateurs (leur permettant de grossir). D'autres facteurs, tels que la distance par rapport au continent ou la préférence d'un sexe pour les traits extrêmes chez un partenaire, pourraient également être à l'œuvre.

Le chercheur français Fabien Aubret s'est demandé si le fait de scruter la taille des animaux adultes faisait perdre aux scientifiques une autre variable importante: la taille des bébés. Un animal nouveau-né qui ne peut pas trouver son premier repas va rapidement sortir du pool génétique. Chez les serpents, il pourrait s’agir simplement de ne pas pouvoir faire passer sa bouche tout autour de sa proie pour l’avaler.

Aubret a étudié douze populations de serpents tigre, certaines vivant sur le continent australien ou en Tasmanie et d'autres sur les îles voisines. Parmi les exilés insulaires, certains groupes ont grandi jusqu'à 1, 5 mètre de long, au lieu des 0, 8 ou 0, 9 mètres habituels, alors que d'autres ont diminué. La plupart des populations insulaires ont été bloquées par la montée des mers il y a six à dix mille ans, leur laissant une sélection de proies différente de celle du continent.

Armé d'un ruban à mesurer, Aubret a demandé si les changements subis par le corps des serpents depuis peuvent être entièrement expliqués par la nécessité pour les nouveau-nés de se faire mâchouiller autour d'un repas. Les mères de serpents tigre donnent naissance à de jeunes enfants plutôt que de pondre des œufs, une douzaine ou plus à la fois. Sur le continent, ces serpents et leurs parents avalent des grenouilles pour la plupart de leurs repas. Mais sur les îles, leurs proies peuvent aller des petits lézards aux grands oiseaux de mer qui nichent.

Aubret a capturé près de 600 serpents adultes appartenant à diverses populations, mesurant leur longueur et leur poids avant de les relâcher toutes sauf les femelles gravides. Lorsque les enchevêtrements de bébés serpents sont apparus, il a surveillé la taille des nouveau-nés pendant six mois, tout en leur fournissant un régime alimentaire standard. Pour chaque site d'étude, il a calculé le poids et la circonférence moyens des animaux sur le buffet de proies. (Poids car un serpent doit d’abord maîtriser le gecko ou le scinque malheureux et la circonférence parce que l’animal doit s’adapter à l’œsophage.)

La taille des bébés serpents de chaque site - et la taille de leurs mâchoires - était étroitement liée au poids et à la circonférence des proies disponibles à cet endroit. Les bébés serpents de sites avec de grandes proies ont également grandi plus rapidement.

Aubret dit que la pression exercée sur les serpents nouveau-nés pour qu'ils avalent les proies disponibles pourrait être la seule explication nécessaire pour expliquer les différentes tailles de corps que les serpents tigre ont évolué sur différentes îles. La taille du corps d’un adulte, bien qu’elle soit naturellement liée à la taille du nouveau-né, pourrait ne pas être tout à fait pertinente.

Cela donne aux biologistes un nouvel indice sur le casse-tête de la vie dans l’île qui réduit ou fait grandir les animaux. Tandis qu'ils s'enveloppent la tête, les serpents tigres continueront à s'enrouler autour de tout animal lent qui leur convient.

Fabien Aubret (2012). Évolution de la taille des corps sur les îles: les variations de la taille des adultes chez les serpents tigre sont-elles une conséquence non adaptative de la sélection sur la taille à la naissance? Le naturaliste américain, 169 (6)
Image: Pas vraiment un serpent tigre, par batwrangler / Flickr


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