• Tuesday June 18,2019

Un tsunami a-t-il éliminé un berceau de la civilisation occidentale?

Anonim

Les restes du temple du roi Minos se trouvent toujours à Knossos.

Image reproduite avec l'aimable autorisation de Evan Hadingham

Les effets du tsunami de décembre 2004 dans l’océan Indien ne sont que trop connus: il a ravagé la province d’Aceh sur l’île indonésienne de Sumatra, rasant des bâtiments, dispersant des palmiers et détruisant des villages entiers. Il a tué plus de 160 000 personnes à Aceh et déplacé des millions de personnes supplémentaires. Des scènes similaires de destruction se sont répétées le long des côtes de l’Asie du Sud-Est, de l’Inde et aussi loin que l’Afrique jusqu’à l’Afrique. L'ampleur de la catastrophe a choqué le monde.

Ce que le monde ignorait, c’est que le tsunami de 2004, d’une ampleur apparemment sans précédent, donnerait des indices spécifiques sur l’un des grands mystères de l’archéologie: quoi ou qui a abattu les Minoens, la remarquable civilisation de l’âge du bronze qui a joué un rôle central dans le développement de la culture occidentale?

La première grande culture européenne a vu le jour sur l’île de Crète, dans la mer Égée, et a pris de l’importance il ya environ 4 000 ans, prospérant pendant au moins cinq siècles. C’était une civilisation d’art et d’architecture sophistiquées, avec de vastes routes commerciales qui propageaient les produits et la culture minoennes vers les îles grecques voisines. Mais vers 1500 avant notre ère, le monde minoen a sombré dans le chaos, et personne ne sait pourquoi.

En 1939, Spyridon Marinatos, un des principaux archéologues grecs, imputa une éruption volcanique colossale sur l'île de Théra, à environ 70 milles au nord de la Crète, qui se produisit vers 1600 avant J.-C. L'événement projeta un panache de cendres et de roches à 20 milles de la stratosphère, tournant lumière du jour dans l’obscurité totale sur une grande partie de la Méditerranée. L’explosion a récemment été estimée à 10 fois plus puissante que celle de Krakatau en Indonésie, en 1883, qui a détruit 300 villes et villages et fait au moins 36 000 morts. L’éruption de Thera a été si extrême que de nombreux auteurs l’ont liée à la légende de Platon, Atlantis, la magnifique ville insulaire engloutie par la mer. La théorie de Marinatos a été renforcée en 1967 quand il a déterré les ruines d’Akrotiri, une ville prospère de Mino sur Théra qui avait été ensevelie dans des cendres volcaniques. Akrotiri est devenu célèbre en tant que Pompéi de l'âge du bronze parce que les cendres ont préservé des habitations à deux étages, des fresques exquises et des rues sinueuses presque intactes.

Un examen plus approfondi, cependant, les ruines n'ont pas confirmé la théorie. Il s'est avéré que la poterie d'Akrotiri n'était pas issue de la phase finale de la culture minoenne; En fait, de nombreuses colonies minoennes en Crète ont continué d'exister pendant au moins une génération ou deux après le cataclysme de Thera. Les archéologues ont conclu que les Minoens avaient non seulement survécu, mais qu’ils avaient prospéré après l’éruption, élargissant leur culture jusqu’à ce qu’ils soient frappés par un autre désastre inconnu - peut-être une combinaison de feu, tremblement de terre ou envahisseur étranger. L’impact de Thera, semblait-il, avait été surestimé. Mais de nouvelles preuves surprenantes forcent les archéologues à repenser toute la fureur de l’explosion de Thera, la catastrophe naturelle qu’elle a provoquée, ainsi que la nature du coup final porté à la civilisation minoenne autrefois très importante.

Chaque été, des milliers de touristes rencontrent les Minoens dans les ruines spectaculaires de Knossos, un complexe de plus de 11 acres restauré à 4 miles au sud de Heraklion, la capitale de la Crète. Les fouilles de Sir Arthur Evans conduites à la fin du XIXe siècle ont révélé que Cossossos était un vaste bâtiment complexe de plusieurs étages, comprenant des toilettes à chasse d'eau, des statuettes de prêtresses à la poitrine dénudée et des fresques d'athlètes se balançant autour de taureaux. En 1900, Evans découvrit un impressionnant trône de pierre, dans lequel il pensait que le légendaire roi Minos et ses descendants avaient présidé la Crète de l’âge du bronze. Dans les années 1980, cependant, une nouvelle génération d’archéologues, dont Joseph Alexander «Sandy» MacGillivray, érudit né à Montréal à la British School d’Athènes, a commencé à remettre en question de nombreux postulats d’Evans. Des versions plus petites de Knossos ont été trouvées dans presque toutes les colonies minoennes de Crète, et les érudits soupçonnent désormais qu'il n'y avait pas de roi mais de nombreux gouvernements indépendants.

MacGillivray s'est également intéressé à la fin de la civilisation. À Palaikastro, dans le coin nord-est de l’île, MacGillivray et son collègue Hugh Sackett ont fouillé sept pâtés de maisons dans une ville minoenne d’environ 5 000 habitants, leurs maisons peintes en plâtre et peintes dans un réseau de rues pavées et drainées. L'une des découvertes les plus frappantes concerne les fondations d'un beau manoir, pavé de schiste pourpre et de calcaire blanc élégants et conçu autour d'une cour centrale aérée «de prétentions de Knossian», comme le dit MacGillivray. "Mais après que la maison ait été détruite par un tremblement de terre, elle a été abandonnée et n'a jamais été reconstruite, ce qui a préservé certaines choses que nous avons eu du mal à expliquer."

Une poussière de cendre gris poudreuse a émaillé la maison, si irritante que les creuseurs ont dû porter un masque. L'analyse chimique a montré que les cendres étaient des retombées volcaniques de l'éruption de Thera, mais au lieu de se reposer en couches bien ordonnées, les cendres s'étaient infiltrées dans des endroits particuliers: un pot cassé à l'envers; le drain de la cour; et un long film continu dans la rue principale à l'extérieur. C'était comme si une inondation soudaine avait emporté la plupart des cendres, laissant ces restes derrière. Une puissante force avait également renversé plusieurs dalles de la maison et jeté du gravier fin sur les murs, mais cette partie du site se trouve à un quart de mille de la mer et loin de tout ruisseau ou rivière.

Ce n’était pas la seule bizarrerie. Un autre bâtiment “semblait avoir été rasé, toute la façade face à la mer avait été arrachée et cela n’avait aucun sens. Et nous nous sommes demandé si une vague aurait pu le faire? », Déclare MacGillivray.

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La découverte la plus étrange et la plus significative, cependant, était une couche de sol en bas de la plage qui ressemblait à rien que MacGillivray n'avait jamais vue en quarante ans en tant qu'archéologue de terrain. Une bande horizontale de gravier d'environ un pied d'épaisseur était remplie d'un fouillis de poteries brisées, de roches, de blocs de cendre gris poudreux, de dents et d'os en purée. MacGillivray envisagea peut-être une tempête exceptionnellement violente, mais il commença à soupçonner qu'un tsunami était le coupable le plus probable.

La statue de Mallia a peut-être été brisée et brûlée lors d'un soulèvement contre l'élite minoenne.

Image reproduite avec l'aimable autorisation de Evan Hadingham

MacGillivray a invité Hendrik Bruins à Palaikastro. Géoarchéologue et écologiste humain né aux Pays-Bas, il était réputé pour son habileté à analyser les controverses épineuses sur les relations amoureuses qui assaillent l’archéologie au Moyen-Orient, mais découvrir la couche chaotique surplombant la plage présentait un nouveau défi scientifique. «L’identification d’un gisement de tsunami est un domaine complètement nouveau», explique Bruins. «Jusqu'au début des années 90, les scientifiques de la Terre ne savaient même pas que les tsunamis ne faisaient que détruire la côte - ils laissent également des dépôts distinctifs. J'ai eu besoin de faire beaucoup de tests différents pour me convaincre, ainsi que mes collègues, que nous avions affaire à un tsunami et pas autre chose, comme des débris d'une onde de tempête. "

Un autre bâtiment semblait avoir été rasé. Une vague aurait-elle pu faire cela?

Les bruins ont envoyé de fines sections du gisement chaotique au micropaléontologue Chaim Benjamini, un collègue de l'Université Ben Gourion du Néguev en Israël. Benjamini a identifié les minuscules coquilles rondes de foraminifères et des fragments d'algues corallines rouges; ces organismes marins ont suggéré que l'océan, plutôt qu'une rivière ou une crue éclair, avait été impliqué. Si les organismes marins avaient été ramassés au-dessous du niveau de la mer et jetés sur le promontoire surélevé, il aurait fallu quelque chose de beaucoup plus grand qu'une onde de tempête pour marteler la côte de la Crète antique.

La structure étrange des dépôts de gravier dans la ville a fourni une preuve supplémentaire d'une perturbation océanique profonde. Puis il y avait des morceaux de cendre grise dans la couche de plage, "ressemblant à des morceaux de soupe instantanée sans agitation au fond d'une tasse", selon Bruins. Il a envoyé des échantillons de ces grumeaux à deux laboratoires allemands de géochimie à la pointe de la technologie, qui ont analysé la signature géochimique de l'échantillon. Les résultats des deux tests étaient identiques: un accord parfait entre la cendre de Theran et les «bouchées de soupe» sur la plage.

Enfin, il y avait la question de quand toutes ces perturbations ont eu lieu. Les bruins ont envoyé des fragments d'os de bovins et de coquillages de la couche chaotique au laboratoire de datation au radiocarbone de l'université de Groningue aux Pays-Bas. En raison de problèmes bien connus liés au calibrage des dates d'il y a 3 500 ans, il savait que le laboratoire serait incapable de déterminer l'âge exact du calendrier des échantillons, mais l'âge mesuré non calibré des os de bovins correspondait étroitement aux dernières dates équivalentes du cataclysme. sur Thera.

Tous les indices suggéraient une réponse: une vague géante avait frappé la baie de Palaikastro alors que des cendres fraîchement tombées de Thera traînaient encore, inondant la ville à des kilomètres à l’intérieur des terres et la striant d’étranges motifs de cendres. Mais même une vague géante pourrait-elle être assez grosse pour anéantir toute une civilisation?

MacGillivray a consulté Costas Synolakis, un énergique spécialiste des sciences de la Terre d'origine grecque à la * University of Southern California, où il a mis au point le modèle informatique prédictif utilisé par le Pacific Tsunami Warning Center à Hawaii. Les premières tentatives de Synolakis pour modéliser les tsunamis au début des années 90 ont commencé par un exercice solitaire. Tout a changé après le tsunami de 2004 dans l'océan Indien. Synolakis s'est rendu à Banda Aceh, la ville du nord-ouest de Sumatra la plus proche de l'épicentre du séisme sous-marin, où des vagues de cent pieds avaient détruit une ville de plus de 150 000 habitants en quelques minutes. «C’était un paysage surréaliste et absurde», dit-il. «Il a fallu un effort d’imagination pour penser que des gens avaient jamais vécu là-bas.» Presque du jour au lendemain, l’expertise de Synolakis en matière de modélisation informatique des tsunamis est devenue un centre d’attention scientifique et médiatique mondial.

* Correction: le 9 janvier 2008 - Université de Californie à Los Angeles +++ déclarée incorrecte à l'origine

Une couche de sédiments à Palaikastro, remplie de débris du tsunami.

Image reproduite avec l'aimable autorisation de Evan Hadingham

En 2000, Synolakis avait mené une étude pour modéliser un hypothétique tsunami de Minoan. Il a constaté que les vagues, quelle que soit leur force, avaient disparu dès leur arrivée à Thera et qu'elles se dissipaient rapidement, atteignant seulement trois à neuf pieds au maximum lorsqu'elles atteignaient la Crète, à une centaine de kilomètres. L'étude a conclu que de telles vagues auraient pu être «perturbatrices», mais non dévastatrices, pour la Crète Minoenne.

Synolakis pensait encore à cela lorsqu'il a visité Palaikastro en mai 2006. MacGillivray l'a ensuite emmené à la plage. «Au moment où j'ai regardé cette couche de débris, j'ai été complètement abasourdi», a déclaré Synolakis. «L’image qui m’est venue à l’époque est celle que j’ai vue partout après le tsunami de décembre 2004: une couverture de débris culturels, de la vaisselle brisée, du verre brisé, des morceaux d’os, des objets personnels éparpillés partout. Cela ressemblait exactement à ce genre de tapis de débris, et vous ne le trouverez pas dans un tsunami plus petit. La présence de ce dépôt chaotique donnait à penser que le tsunami avait atteint au moins trois ou quatre mètres sur le rivage. »Ce qui avait commencé comme une visite informelle s’est maintenant transformé en un projet de recherche à part entière. Synolakis a loué un bateau et pris des mesures de profondeur des fonds marins de la baie de Palaikastro. Lorsqu'il a testé la colline derrière la ville minoenne pour déterminer la profondeur de pénétration de la vague à l'intérieur des terres, il a découvert ce qui semblait être davantage de couches de débris chaotiques à une altitude stupéfiante de 90 pieds au-dessus du niveau de la mer.

À environ 60 miles à l’ouest de Palaikastro, près du palais de Mallia, l’équipe de recherche a découvert un autre gisement chaotique remarquablement similaire. En intégrant toutes les nouvelles données, Synolakis a radicalement révisé son modèle de tsunami. «Quand nous mettons tout ensemble, dit-il, nous sommes en train de regarder une vague de l’ordre de 15 mètres [50 pieds] quand elle frappe le rivage à Palaikastro. C'est une vague gigantesque, beaucoup plus grande, plus large et plus longue que nous le pensions; son volume est 10 fois supérieur à ce que nous avions estimé il y a seulement six ans. Nous parlons d’un événement extrême, certainement du même ordre que la catastrophe de 2004 dans l’océan Indien. »

Avec la vidéo de témoin oculaire de cette catastrophe persistante dans les esprits de chacun, il a fallu peu d'imagination pour visualiser les destructions physiques qui ont dû frapper Palaikastro, Mallia et ailleurs le long de la côte crétoise. Mais les preuves suggèrent que les Minoens ont survécu à la catastrophe pendant au moins une génération ou deux; la vraie fin est venue plus tard, dans une explosion de vandalisme ardent. Dans toute la Crète, les palais des temples ont été incendiés et saccagés, et il n'y a aucun signe évident de bataille, d'invasion ou de catastrophe naturelle sur ces ruines. De tous les grands palais minoens, seul Knossos a survécu; il fut finalement repris par les Mycéniens, les Grecs de la partie continentale qui prospérèrent à mesure que la fortune de la Crète déclinait.

L'archéologue belge Jan Driessen, dirigeant de l'équipe de Palaikastro, affirme que la vague de destructions était la fin d'une spirale d'instabilité déclenchée par la catastrophe de Thera. Une forte diminution du nombre de sites minoens suggère qu’il s’agissait d’une famine ou d’une épidémie, éventuellement provoquée par les effets de l’éruption sur l’environnement, combinés au tsunami qui a suivi.

Il y a peut-être eu aussi une crise spirituelle. À Palaikastro, les archéologues ont découvert qu'un sanctuaire avait été violemment détruit et qu'une statuette de culte avait été délibérément détruite et incendiée. Driessen suggère qu'il pourrait y avoir eu une réaction contre le culte religieux représenté par la statuette, peut-être dans le cadre d'un soulèvement populiste contre l'élite dans leurs villas et leurs palais-temples. La perte de vies humaines et de moyens de subsistance après l'éruption peut avoir aggravé les problèmes de différence de classe et élargi le fossé entre l'élite et les citoyens, ce qui, selon Driessen, "existait déjà dans la société minoenne".

L'échelle terrifiante de l'éruption de Thera, suivie de la force dévastatrice du tsunami géant qu'il a créé, a peut-être conduit à une déstructuration progressive des valeurs et des croyances qui ont nourri cette brillante civilisation depuis si longtemps. Dans son poème «The Hollow Men», TS Eliot écrit ces célèbres lignes: «C’est ainsi que le monde se termine / c’est la façon dont le monde se termine / c’est la façon dont le monde se termine / Pas avec une détonation, mais un gémissement.»

Pour les Minoens, il semble que leur monde se soit terminé avec les deux.


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